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Struggling to Understand Suicide

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What Does the Church Teach about Suicide?  

Sadly, today, there are many deaths by suicide. Very few people have not been deeply affected by the suicide of a loved one. In the United States alone, there are more than thirty-three thousand suicides a year. That averages out to ninety such deaths per day, about three to four every hour.

And yet suicide remains widely misunderstood and generally leaves those who are left behind with a particularly devastating kind of grief. Among all deaths, suicide perhaps weighs heaviest on those left behind. 

What does the Church teach about suicide?  From the 'Catechism of the Catholic Church'

2280 Everyone is responsible for his life before God who has given it to him. It is God who remains the sovereign Master of life. We are obliged to accept life gratefully and preserve it for his honor and the salvation of our souls. We are stewards, not owners, of the life God has entrusted to us. It is not ours to dispose of.

2281 Suicide contradicts the natural inclination of the human being to preserve and perpetuate his life. It is gravely contrary to the just love of self. It likewise offends love of neighbor because it unjustly breaks the ties of solidarity with family, nation, and other human societies to which we continue to have obligations. Suicide is contrary to love for the living God.

2282 If suicide is committed with the intention of setting an example, especially to the young, it also takes on the gravity of scandal. Voluntary co-operation in suicide is contrary to the moral law.

Many people conclude that the Church therefore claims that everyone who commits suicide goes straight to Hell, because their last act before dying is a mortal sin. However, the next paragraph from the Catechism says this:

Grave psychological disturbances, anguish, or grave fear of hardship, suffering, or torture can diminish the responsibility of the one committing suicide.

The act itself is always a grave matter; but for an action to be a mortal sin, the person must know that it is a grave matter, and he must do it voluntarily. The modern Church understands that depression and other psychological disturbances that might lead a person to suicide are true illnesses, which can significantly mitigate both a person's understanding and free will.

Moreover, even if a person's death seems quick, with no time to repent before the end, we have no way of knowing what happens between their soul and a merciful God, who wants to bring all of His children home to Himself:

2283 We should not despair of the eternal salvation of persons who have taken their own lives. By ways known to him alone, God can provide the opportunity for salutary repentance. The Church prays for persons who have taken their own lives.

This is not to say that we should assume that everyone who commits suicide becomes reconciled to God. All men and women are free to choose God or to reject Him; so it would be wrong to presume that all souls are saved. On the contrary, our faith in the mercy of God commands that we pray for all the living and for all the dead. We have no right to presume either that someone who has died is in Hell or (if he's not a saint!) that he's in Heaven.  Prayer is always appropriate, and it always our duty.

It would also behoove us, as Catholics, to educate ourselves about depression and other mental illnesses. We do not believe in a Mental Prosperity Gospel, where God rewards His faithful ones with a sense of well-being and good cheer. A good many of the saints were as close to God as they could come -- Mother Teresa comes to mind -- and yet they struggled constantly against the darkness. Depression and mental illness are not a sign of personal sin, but one of many signs of the weakness we all inherited when Adam sinned. 

Struggling to Understand Suicide

Suicide hits us so hard because it is surrounded with the ultimate taboo.  In the popular mind, suicide is generally seen, consciously or unconsciously, as the ultimate act of despair, the ultimate bad thing a person can do.  This shouldn’t surprise us since suicide does go against the deepest instinct inside us, our will to live.  Thus, even when it’s treated with understanding and compassion, it still leaves those left behind with a certain amount of shame and a lot of second-guessing. Also, more often than not, it ruins the memory of the person who died. His photographs slowly disappear from our walls and the manner of his death is spoken about with an all-too-hushed discretion. None of this should be surprising: Suicide is the ultimate taboo.

So what’s to be said about suicide? How can we move towards understanding it more empathically?

Understanding suicide more compassionately won’t take away its sting, nothing will, except time; but our own long-term healing and the redemption of the memory of the one died can be helped by keeping a number of things in mind.

  • Suicide, in most cases, is a disease, not something freely willed. The person who dies in this way dies against his or her will, akin to those who jumped to their deaths from the Twin Towers after terrorist planes had set those buildings on fire on September 11, 2001. They were jumping to certain death, but only because they were already burning to death where they were standing.  Death by suicide is analogous to death by cancer, stroke, or heart attack; except, in the case of suicide, it’s a question of emotional-cancer, emotional-stroke, or an emotional-heart attack. 

    Moreover, still to be more fully explored, is the potential role that biochemistry plays in suicide. Since some suicidal depressions are treatable by drugs, clearly then some suicides are caused by biochemical deficiencies, as are many other diseases that kill us.
     
  • The person who dies in this way, almost invariably, is a very sensitive human being. Suicide is rarely done in arrogance, as an act of contempt. There are of course examples of persons, like Hitler, who are too proud to endure normal human contingency and kill themselves out of arrogance, but that’s a very different kind of suicide, not the kind that most of us have seen in a loved one. Generally our own experience with the loved ones that we’ve lost to suicide was that these persons were anything but arrogant. More accurately described, they were too bruised to touch and were wounded in some deep way that we couldn’t comprehend or help heal. Indeed, often times when sufficient time has passed after their deaths, in retrospect, we get some sense of their wound, one which we never clearly perceived while they were alive. Their suicide then no longer seems as surprising.
     
  • Finally, we need not worry unduly about the eternal salvation of those who die in this way. God’s understanding and compassion infinitely surpass our own. Our lost loved ones are in safer hands than ours. If we, limited as we are, can already reach through this tragedy with some understanding and love, we can rest secure in the fact that, given the width and depth of God’s love, the one who dies through suicide meets, on the other side, a compassion that’s deeper than our own and a judgment that intuits the deepest motives of their heart.
     

Moreover, God’s love, as we are assured of in our scriptures and as is manifest in Jesus’ resurrection, is not as helpless as our own in dealing with this.  We, in dealing with our loved ones, sometimes find ourselves helpless, without a strategy and without energy, standing outside an oak-like door, shutout because of someone’s fear, wound, sickness, or loneliness.  Most persons who die by suicide are precisely locked inside this kind of private room by some cancerous wound through which we cannot reach and through which they themselves cannot reach. Our best efforts leave us still unable to penetrate that private hell.

But, as we see in the resurrection appearances of Jesus, God’s love and compassion are not rendered helpless by locked doors. God’s love doesn’t stand outside, helplessly knocking. Rather it goes right through the locked doors, stands inside the huddle of fear and loneliness, and breathes out peace. So too for our loved ones who die by suicide. We find ourselves helpless, but God can, and does, go through those locked doors and, once there, breathes out peace inside a tortured, huddled heart.

National Suicide Prevention Lifeline

We can all help prevent suicide. The National Suicide Prevention Lifeline provides 24/7, free and confidential support for people in distress, prevention and crisis resources for you or your loved ones, and best practices for professionals.

To learn more or to get help, visit https://suicidepreventionlifeline.org/ or call the hotline now at 1-800-273-8255.

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Article excerpt sources: Simcha Fisher - simchafisher.com and Fr. Ron Rolheiser - ronrolheiser.com

Image credit: Struggling to Understand Suicide Verne Ho


Español

¿Qué enseña la Iglesia acerca del suicidio?

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¿Qué enseña la Iglesia acerca del suicidio?

Lamentablemente, hoy en día, hay muchas muertes a causa del suicidio. Muy pocas personas no han sido afectadas profundamente por el suicidio de un ser querido. Solamente en los Estados Unidos, ocurren más de 33 mil suicidios al año, lo cual hace un promedio de noventa de esas muertes cada día, cerca de tres o cuatro cada hora.                                                                                                           

Ahora bien, el suicidio sigue siendo ampliamente incomprendido y generalmente deja tras de sí un sufrimiento particularmente devastador. Entre todas las muertes, el suicidio es tal vez la que más pesa más para los que han quedado atrás.

¿Qué enseña la Iglesia acerca del suicidio? De acuerdo al ‘Catecismo de la Iglesia Católica’:

2280 Cada cual es responsable de su vida delante de Dios que se la ha dado. Él sigue siendo su soberano Dueño. Nosotros estamos obligados a recibirla con gratitud y a conservarla para su honor y para la salvación de nuestras almas. Somos administradores y no propietarios de la vida que Dios nos ha confiado. No disponemos de ella.

2281 El suicidio contradice la inclinación natural del ser humano a conservar y perpetuar su vida. Es gravemente contrario al justo amor de sí mismo. Ofende también al amor del prójimo porque rompe injustamente los lazos de solidaridad con las sociedades familiar, nacional y humana con las cuales estamos obligados. El suicidio es contrario al amor del Dios vivo.

2282 Si se comete con intención de servir de ejemplo, especialmente a los jóvenes, el suicidio adquiere además la gravedad del escándalo. La cooperación voluntaria al suicidio es contraria a la ley moral.

Por lo que muchas personas concluyen que la Iglesia afirma que toda persona que comete suicidio va directamente al infierno, ya que su último acto antes de morir es un pecado mortal. Sin embargo, el siguiente párrafo del Catecismo expresa:

Trastornos psíquicos graves, la angustia o el temor grave de la prueba, del sufrimiento o de la tortura, pueden disminuir la responsabilidad del suicida.

La acción en sí misma es siempre un asunto grave; pero para que una acción sea un pecado mortal, la persona debe saber que se trata de un asunto grave y debe hacerlo voluntariamente. La Iglesia contemporánea entiende que la depresión y otros disturbios psicológicos que podrían llevar a una persona al suicidio son verdaderas enfermedades, lo cual puede mitigar significativamente el entendimiento y el libre albedrío de una persona.

Por otra parte, aunque pareciera que la persona muere rápidamente sin tener tiempo de arrepentirse antes de morir, no tenemos manera de saber lo que sucede entre su alma y un Dios misericordioso, quien desea llevar a todos Sus hijos de regreso a casa:

2283 No se debe desesperar de la salvación eterna de aquellas personas que se han dado muerte. Dios puede haberles facilitado por caminos que Él solo conoce la ocasión de un arrepentimiento salvador. La Iglesia ora por las personas que han atentado contra su vida.

Esto es no quiere decir que debemos suponer que todas las personas que cometen suicidio son reconciliadas con Dios. Todos los hombres y mujeres son libres de elegir o rechazar a Dios; por lo que sería erróneo suponer que todas las almas se salvan. Por el contrario, nuestra fe en la misericordia de Dios nos pide que oremos por todos los vivos y los muertos. No tenemos derecho a suponer que alguien que ha muerto está en el infierno o en el Cielo. La oración siempre es oportuna y siempre es nuestro deber.

También nos corresponde, como Católicos, educarnos a nosotros mismos sobre la depresión y otras enfermedades mentales. No creemos en un Evangelio de Prosperidad Mental, en el que Dios recompensa a Sus fieles con un sentido de bienestar y buen ánimo. Muchos de los santos estaban tan cerca de Dios como les era posible--me viene a la mente la Madre Teresa-- y sin embargo lucharon constantemente contra la oscuridad. La depresión y las enfermedades mentales no son un signo de pecado personal, sino uno de los muchos signos de la debilidad que todos heredamos cuando Adán pecó.

Luchando por Entender el Suicidio

El suicidio nos golpea fuertemente porque está envuelto en el tabú supremo. Para la mentalidad popular, el suicidio se ve, consciente o inconscientemente, como el acto definitivo de desesperación, lo peor que una persona puede hacer. Esto no debería sorprendernos ya que el suicidio va en contra el más profundo instinto que hay dentro de nosotros, nuestro deseo de vivir. Incluso, al ser tratado con comprensión y compasión, sigue dejando en los que han quedado atrás un cierto sentido de vergüenza y una madeja de dudas. También con mucha frecuencia, arruina el recuerdo de la persona que muere. Sus fotografías desaparecen lentamente de las paredes y se habla del modo en el que murieron con mucha discreción. Nada de esto debería sorprender: el suicidio es el tabú supremo.

¿Qué se puede decir sobre el suicidio? ¿Cómo podemos entenderlo con mayor empatía?

Entender el suicidio más compasivamente no le quita su aguijón, nada lo hará, excepto el tiempo; pero nuestra propia sanación a largo plazo y para el rescate de la memoria de la persona que ha muerto pueden ayudar el mantener algunas cosas en mente.

 

  • El suicidio, en la mayoría de los casos, es una enfermedad, no algo que se desea libremente. La persona que muere de esta manera muere contra su voluntad, similarmente a los que saltaron hacia sus muertes de las Torres Gemelas después que los aviones terroristas incendiaron los edificios el 11 de septiembre de 2001. Ellos estaban saltando a una muerte segura, pero sólo porque ya estaban muriendo calcinados donde se encontraban. La muerte por suicidio es análoga a la muerte por cáncer, derrame cerebral o ataque al corazón; excepto que, en el caso de suicidio, es una cuestión de cáncer emocional, derrame cerebral emocional o un ataque al corazón emocional.

 

Asimismo, el papel potencial que desempeña la bioquímica en el suicidio aún debe ser estudiado. Ya que algunas depresiones suicidas son tratables con medicamentos, claramente entonces algunos suicidios son causados por deficiencias bioquímicas, como muchas otras enfermedades que acaban con nuestras vidas.

 

  • La persona que muere de esta manera, casi invariablemente, es un ser humano muy sensible. El suicidio rara vez se realiza con arrogancia, como una acción de desprecio. Por supuesto que hay ejemplos de personas como Hitler, demasiado orgullosos para soportar la contingencia humana normal y se matan a sí mismos por arrogancia, pero ese es un caso muy diferente de suicidio, no es de la clase que la mayoría de nosotros hemos visto en un ser querido. Generalmente nuestra experiencia con los seres queridos que hemos perdido a causa del suicidio fue que esas personas no tenían nada de arrogantes. Descritos con mayor precisión, estaban tan lastimados y heridos de una manera tan profunda que no podíamos comprender o ayudar a su sanación. En efecto, en muchas ocasionas, cuando ha pasado el tiempo suficiente después de su muerte, en retrospectiva, nos damos cuenta de sus heridas de tal manera que nunca hubiéramos podido percibir con claridad mientras estaban vivos. Es entonces que su suicidio ya no parece tan sorprendente.

 

  • Finalmente, no debemos preocuparnos excesivamente por la salvación eterna de quienes mueren de esta manera. La comprensión y misericordia de Dios sobrepasan infinitamente las nuestras. Nuestros seres queridos que hemos perdido están en manos más seguras que las nuestras. Si nosotros, limitados como somos, podemos alcanzar a entender esta tragedia desde la comprensión y el amor, podemos estar seguros que, dada la inmensidad y la profundidad del amor de Dios, quienes mueren a causa del suicidio encuentran, en el otro lado, una compasión más profunda que la nuestra y un juicio que percibe los motivos más profundos de sus corazones.

 

Además, el amor de Dios, tal y como se nos asegura en las Sagradas Escrituras y se nos manifiesta en la resurrección de Jesús, no es tan indefenso como el nuestro en relación a esto. Nosotros, en el trato con nuestros seres queridos, a veces nos encontramos indefensos, sin saber qué hacer y sin energía, parados al otro lado de una puerta cerrada por el miedo, las heridas, la enfermedad o la soledad. La mayoría de las personas que mueren a causa del suicidio precisamente se encuentran encerradas dentro de este tipo de habitación privada a causa de alguna herida cancerosa a la que no podemos llegar y que ellos mismos no pueden alcanzar. Nuestros mejores esfuerzos no nos permiten penetrar en ese infierno privado.

Sin embargo, las apariciones posteriores a la resurrección de Jesús, el amor y la compasión de Dios no se dejan vencer por puertas cerradas. El amor de Dios no se queda afuera tocando débilmente. Más bien, penetra las puertas cerradas, permanece dentro de la madeja de miedo y soledad, y respira paz. Así también es para nuestros seres queridos que mueren a cause del suicidio. Nosotros nos sentimos incapaces, pero Dios puede hacerlo, y lo hace, traspasa las puertas cerradas y una vez ahí, respira paz en medio de la tortura a un corazón contraído.

Línea Nacional de Prevención del Suicidio

Todos podemos prevenir el suicidio. La Línea Nacional de Prevención del Suicidio proporciona apoyo gratuito y confidencial 24/7 para personas en peligro, recursos para prevención y crisis para usted o sus seres queridos, así como las mejores prácticas para profesionales.

Si desea conocer más u obtener ayuda, visite https://suicidepreventionlifeline.org/ o llame a la línea de asistencia al 1-800-273-8255.

Fuentes del extracto del artículo: Simcha Fisher - simchafisher.com and Fr. Ron Rolheiser - ronrolheiser.com

Crédito fotográfico: Verne Ho


 

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