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COVID-19 9.23.2015

Pope Francis: Cathedral of St. Matthew the Apostle Meeting with the Bishops of the United States of America
Papa Francisco en la Catedral de Saint Matthew Apostle - Encuentro con los Obispos de los Estados Unidos

  • English

    Dear Brother Bishops,

    I am pleased that we can meet at this point in the apostolic mission which has brought me to your country. I thank Cardinal Wuerl and Archbishop Kurtz for their kind words in your name. I am very appreciative of your welcome and the generous efforts made to help plan and organize my stay.

    As I look out with affection at you, their pastors, I would like to embrace all the local Churches over which you exercise loving responsibility. I would ask you to share my affection and spiritual closeness with the People of God throughout this vast land.

    The heart of the Pope expands to include everyone. To testify to the immensity of God’s love is the heart of the mission entrusted to the Successor of Peter, the Vicar of the One who on the cross embraced the whole of mankind. May no member of Christ’s Body and the American people feel excluded from the Pope’s embrace.

    Wherever the name of Jesus is spoken, may the Pope’s voice also be heard to affirm that: “He is the Savior”! From your great coastal cities to the plains of the Midwest, from the deep South to the far reaches of the West, wherever your people gather in the Eucharistic assembly, may the Pope be not simply a name but a felt presence, sustaining the fervent plea of the Bride: “Come, Lord!” Whenever a hand reaches out to do good or to show the love of Christ, to dry a tear or bring comfort to the lonely, to show the way to one who is lost or to console a broken heart, to help the fallen or to teach those thirsting for truth, to forgive or to offer a new start in God… know that the Pope is at your side and supports you. He puts his hand on your own, a hand wrinkled with age, but by God’s grace still able to support and encourage.

    My first word to you is one of thanksgiving to God for the power of the Gospel which has brought about remarkable growth of Christ’s Church in these lands and enabled its generous contribution, past and present, to American society and to the world. I thank you most heartily for your generous solidarity with the Apostolic See and the support you give to the spread of the Gospel in many suffering areas of our world. I appreciate the unfailing commitment of the Church in America to the cause of life and that of the family, which is the primary reason for my present visit. I am well aware of the immense efforts you have made to welcome and integrate those immigrants who continue to look to America, like so many others before them, in the hope of enjoying its blessings of freedom and prosperity. I also appreciate the efforts which you are making to fulfill the Church’s mission of education in schools at every level and in the charitable services offered by your numerous institutions. These works are often carried out without appreciation or support, often with heroic sacrifice, out of obedience to a divine mandate which we may not disobey.

    I am also conscious of the courage with which you have faced difficult moments in the recent history of the Church in this country without fear of self-criticism and at the cost of mortification and great sacrifice. Nor have you been afraid to divest whatever is unessential in order to regain the authority and trust which is demanded of ministers of Christ and rightly expected by the faithful. I realize how much the pain of recent years has weighed upon you and I have supported your generous commitment to bring healing to victims – in the knowledge that in healing we too are healed – and to work to ensure that such crimes will never be repeated.

    I speak to you as the Bishop of Rome, called by God in old age, and from a land which is also American, to watch over the unity of the universal Church and to encourage in charity the journey of all the particular Churches toward ever greater knowledge, faith and love of Christ. Reading over your names, looking at your faces, knowing the extent of your churchmanship and conscious of the devotion which you have always shown for the Successor of Peter, I must tell you that I do not feel a stranger in your midst. I am a native of a land which is also vast, with great open ranges, a land which, like your own, received the faith from itinerant missionaries. I too know how hard it is to sow the Gospel among people from different worlds, with hearts often hardened by the trials of a lengthy journey. Nor am I unaware of the efforts made over the years to build up the Church amid the prairies, mountains, cities and suburbs of a frequently inhospitable land, where frontiers are always provisional and easy answers do not always work. What does work is the combination of the epic struggle of the pioneers and the homely wisdom and endurance of the settlers. As one of your poets has put it, “strong and tireless wings” combined with the wisdom of one who “knows the mountains”.

    I do not speak to you with my voice alone, but in continuity with the words of my predecessors. From the birth of this nation, when, following the American Revolution, the first diocese was erected in Baltimore, the Church of Rome has always been close to you; you have never lacked its constant assistance and encouragement. In recent decades, three Popes have visited you and left behind a remarkable legacy of teaching. Their words remain timely and have helped to inspire the long-term goals which you have set for the Church in this country.

    It is not my intention to offer a plan or to devise a strategy. I have not come to judge you or to lecture you. I trust completely in the voice of the One who “teaches all things” (Jn 14:26). Allow me only, in the freedom of love, to speak to you as a brother among brothers. I have no wish to tell you what to do, because we all know what it is that the Lord asks of us. Instead, I would turn once again to the demanding task – ancient yet never new – of seeking out the paths we need to take and the spirit with which we need to work. Without claiming to be exhaustive, I would share with you some reflections which I consider helpful for our mission.

    We are bishops of the Church, shepherds appointed by God to feed his flock. Our greatest joy is to be shepherds, and only shepherds, pastors with undivided hearts and selfless devotion. We need to preserve this joy and never let ourselves be robbed of it. The evil one roars like a lion, anxious to devour it, wearing us down in our resolve to be all that we are called to be, not for ourselves but in gift and service to the “Shepherd of our souls” (1 Pet 2:25).

    The heart of our identity is to be sought in constant prayer, in preaching (Acts 6:4) and in shepherding the flock entrusted to our care (Jn 21:15-17; Acts 20:28-31).

    Ours must not be just any kind of prayer, but familiar union with Christ, in which we daily encounter his gaze and sense that he is asking us the question: “Who is my mother? Who are my brothers?” (Mk 3:31-34). One in which we can calmly reply: “Lord, here is your mother, here are your brothers! I hand them over to you; they are the ones whom you entrusted to me”. Such trusting union with Christ is what nourishes the life of a pastor.

    It is not about preaching complicated doctrines, but joyfully proclaiming Christ who died and rose for our sake. The “style” of our mission should make our hearers feel that the message we preach is meant “for us”. May the word of God grant meaning and fullness to every aspect of their lives; may the sacraments nourish them with that food which they cannot procure for themselves; may the closeness of the shepherd make them them long once again for the Father’s embrace. Be vigilant that the flock may always encounter in the heart of their pastor that “taste of eternity” which they seek in vain in the things of this world. May they always hear from you a word of appreciation for their efforts to confirm in liberty and justice the prosperity in which this land abounds. At the same time, may you never lack the serene courage to proclaim that “we must work not for the food which perishes, but for the food which endures for eternal life” (Jn 6:27).

    Shepherds who do not pasture themselves but are able to step back, away from the center, to “decrease”, in order to feed God’s family with Christ. Who keep constant watch, standing on the heights to look out with God’s eyes on the flock which is his alone. Who ascend to the height of the cross of God’s Son, the sole standpoint which opens to the shepherd the heart of his flock.

    Shepherds who do not lower our gaze, concerned only with our concerns, but raise it constantly toward the horizons which God opens before us and which surpass all that we ourselves can foresee or plan. Who also watch over ourselves, so as to flee the temptation of narcissism, which blinds the eyes of the shepherd, makes his voice unrecognizable and his actions fruitless. In the countless paths which lie open to your pastoral concern, remember to keep focused on the core which unifies everything: “You did it unto me” (Mt 25:31-45).

    Certainly it is helpful for a bishop to have the farsightedness of a leader and the shrewdness of an administrator, but we fall into hopeless decline whenever we confuse the power of strength with the strength of that powerlessness with which God has redeemed us. Bishops need to be lucidly aware of the battle between light and darkness being fought in this world. Woe to us, however, if we make of the cross a banner of worldly struggles and fail to realize that the price of lasting victory is allowing ourselves to be wounded and consumed (Phil 2:1-11).

    We all know the anguish felt by the first Eleven, huddled together, assailed and overwhelmed by the fear of sheep scattered because the shepherd had been struck. But we also know that we have been given a spirit of courage and not of timidity. So we cannot let ourselves be paralyzed by fear.

    I know that you face many challenges, that the field in which you sow is unyielding and that there is always the temptation to give in to fear, to lick one’s wounds, to think back on bygone times and to devise harsh responses to fierce opposition.

    And yet we are promoters of the culture of encounter. We are living sacraments of the embrace between God’s riches and our poverty. We are witnesses of the abasement and the condescension of God who anticipates in love our every response.

    Dialogue is our method, not as a shrewd strategy but out of fidelity to the One who never wearies of visiting the marketplace, even at the eleventh hour, to propose his offer of love (Mt 20:1-16).

    The path ahead, then, is dialogue among yourselves, dialogue in your presbyterates, dialogue with lay persons, dialogue with families, dialogue with society. I cannot ever tire of encouraging you to dialogue fearlessly. The richer the heritage which you are called to share with parrhesia, the more eloquent should be the humility with which you should offer it. Do not be afraid to set out on that “exodus” which is necessary for all authentic dialogue. Otherwise, we fail to understand the thinking of others, or to realize deep down that the brother or sister we wish to reach and redeem, with the power and the closeness of love, counts more than their positions, distant as they may be from what we hold as true and certain. Harsh and divisive language does not befit the tongue of a pastor, it has no place in his heart; although it may momentarily seem to win the day, only the enduring allure of goodness and love remains truly convincing.

    We need to let the Lord’s words echo constantly in our hearts: “Take my yoke upon you, and learn from me, who am meek and humble of heart, and you will find refreshment for your souls” (Mt 11:28-30). Jesus’ yoke is a yoke of love and thus a pledge of refreshment. At times in our work we can be burdened by a sense of loneliness, and so feel the heaviness of the yoke that we forget that we have received it from the Lord. It seems to be ours alone, and so we drag it like weary oxen working a dry field, troubled by the thought that we are laboring in vain. We can forget the profound refreshment which is indissolubly linked to the One who has made us the promise.

    We need to learn from Jesus, or better to learn Jesus, meek and humble; to enter into his meekness and his humility by contemplating his way of acting; to lead our Churches and our people – not infrequently burdened by the stress of everyday life – to the ease of the Lord’s yoke. And to remember that Jesus’ Church is kept whole not by “consuming fire from heaven” (Lk 9:54), but by the secret warmth of the Spirit, who “heals what is wounded, bends what is rigid, straightens what is crooked”.

    The great mission which the Lord gives us is one which we carry out in communion, collegially. The world is already so torn and divided, brokenness is now everywhere. Consequently, the Church, “the seamless garment of the Lord” cannot allow herself to be rent, broken or fought over. Our mission as bishops is first and foremost to solidify unity, a unity whose content is defined by the Word of God and the one Bread of Heaven. With these two realities each of the Churches entrusted to us remains Catholic, because open to, and in communion with, all the particular Churches and with the Church of Rome which “presides in charity”. It is imperative, therefore, to watch over that unity, to safeguard it, to promote it and to bear witness to it as a sign and instrument which, beyond every barrier, unites nations, races, classes and generations.

    May the forthcoming Holy Year of Mercy, by drawing us into the fathomless depths of God’s heart in which no division dwells, be for all of you a privileged moment for strengthening communion, perfecting unity, reconciling differences, forgiving one another and healing every rift, that your light may shine forth like “a city built on a hill” (Mt 5:14).

    This service to unity is particularly important for this nation, whose vast material and spiritual, cultural and political, historical and human, scientific and technological resources impose significant moral responsibilities in a world which is seeking, confusedly and laboriously, new balances of peace, prosperity and integration. It is an essential part of your mission to offer to the United States of America the humble yet powerful leaven of communion. May all mankind know that the presence in its midst of the “sacrament of unity” (Lumen Gentium, 1) is a guarantee that its fate is not decay and dispersion.

    This kind of witness is a beacon whose light can reassure men and women sailing through the dark clouds of life that a sure haven awaits them, that they will not crash on the reefs or be overwhelmed by the waves. I encourage you, then, to confront the challenging issues of our time. Ever present within each of them is life as gift and responsibility. The future freedom and dignity of our societies depends on how we face these challenges.

    The innocent victim of abortion, children who die of hunger or from bombings, immigrants who drown in the search for a better tomorrow, the elderly or the sick who are considered a burden, the victims of terrorism, wars, violence and drug trafficking, the environment devastated by man’s predatory relationship with nature – at stake in all of this is the gift of God, of which we are noble stewards but not masters. It is wrong, then, to look the other way or to remain silent. No less important is the Gospel of the Family, which in the World Meeting of Families in Philadelphia I will emphatically proclaim together with you and the entire Church.

    These essential aspects of the Church’s mission belong to the core of what we have received from the Lord. It is our duty to preserve and communicate them, even when the tenor of the times becomes resistent and even hostile to that message (Evangelii Gaudium, 34-39). I urge you to offer this witness, with the means and creativity born of love, and with the humility of truth. It needs to be preached and proclaimed to those without, but also to find room in people’s hearts and in the conscience of society.

    To this end, it is important that the Church in the United States also be a humble home, a family fire which attracts men and women through the attractive light and warmth of love. As pastors, we know well how much darkness and cold there is in this world; we know the loneliness and the neglect experienced by many people, even amid great resources of communication and material wealth. We see their fear in the face of life, their despair and the many forms of escapism to which it gives rise.

    Consequently, only a Church which can gather around the family fire remains able to attract others. And not any fire, but the one which blazed forth on Easter morn. The risen Lord continues to challenge the Church’s pastors through the quiet plea of so many of our brothers and sisters: “Have you something to eat?” We need to recognize the Lord’s voice, as the apostles did on the shore of the lake of Tiberius (Jn 21:4-12). It becomes even more urgent to grow in the certainty that the embers of his presence, kindled in the fire of his passion, precede us and will never die out. Whenever this certainty weakens, we end up being caretakers of ash, and not guardians and dispensers of the true light and the warmth which causes our hearts to burn within us (Lk 24:32).

    Before concluding these reflections, allow me to offer two recommendations which are close to my heart. The first refers to your fatherhood as bishops. Be pastors close to people, pastors who are neighbors and servants. Let this closeness be expressed in a special way towards your priests. Support them, so that they can continue to serve Christ with an undivided heart, for this alone can bring fulfillment to ministers of Christ. I urge you, then, not to let them be content with half-measures. Find ways to encourage their spiritual growth, lest they yield to the temptation to become notaries and bureaucrats, but instead reflect the motherhood of the Church, which gives birth to and raises her sons and daughters. Be vigilant lest they tire of getting up to answer those who knock on their door by night, just when they feel entitled to rest (Lk 11:5-8). Train them to be ready to stop, care for, soothe, lift up and assist those who, “by chance” find themselves stripped of all they thought they had (Lk 10:29-37).

    My second recommendation has to do with immigrants. I ask you to excuse me if in some way I am pleading my own case. The Church in the United States knows like few others the hopes present in the hearts of these “pilgrims”. From the beginning you have learned their languages, promoted their cause, made their contributions your own, defended their rights, helped them to prosper, and kept alive the flame of their faith. Even today, no American institution does more for immigrants than your Christian communities. Now you are facing this stream of Latin immigration which affects many of your dioceses. Not only as the Bishop of Rome, but also as a pastor from the South, I feel the need to thank and encourage you. Perhaps it will not be easy for you to look into their soul; perhaps you will be challenged by their diversity. But know that they also possess resources meant to be shared. So do not be afraid to welcome them. Offer them the warmth of the love of Christ and you will unlock the mystery of their heart. I am certain that, as so often in the past, these people will enrich America and its Church.

    May God bless you and Our Lady watch over you!

  • Español

    Queridos Hermanos en el Episcopado:

    Me alegra tener este encuentro con ustedes en este momento de la misión apostólica que me ha traído a su País. Agradezco de corazón al Cardenal Wuerl y al Arzobispo Kurtz las amables palabras que me han dirigido en nombre de todos. Muchas gracias por su acogida y por la generosa solicitud con que han programado y organizado mi estancia entre ustedes.

    Viendo con los ojos y con el corazón sus rostros de Pastores, quisiera saludar también a las Iglesias que amorosamente llevan sobre sus hombros; y les ruego encarecidamente que, por medio de ustedes, mi cercanía humana y espiritual llegue a todo el Pueblo de Dios diseminado en esta vasta tierra.

    El corazón del Papa se dilata para incluir a todos. Ensanchar el corazón para dar testimonio de que Dios es grande en su amor es la sustancia de la misión del Sucesor de Pedro, Vicario de Aquel que en la cruz extendió los brazos para acoger a toda la humanidad. Que ningún miembro del Cuerpo de Cristo y de la nación americana se sienta excluido del abrazo del Papa. Que, donde se pronuncie el nombre de Jesús, resuene también la voz del Papa para confirmar: «¡Es el Salvador!». Desde sus grandes metrópolis de la costa oriental hasta las llanuras del midwest, desde el profundo sur hasta el ilimitado oeste, en cualquier lugar donde su pueblo se reúna en asamblea eucarística, que el Papa no sea un nombre que se repite por fuerza de la costumbre, sino una compañía tangible destinada a sostener la voz que sale del corazón de la Esposa: «¡Ven, Señor!».

    Cuando echan una mano para realizar el bien o llevar al hermano la caridad de Cristo, para enjugar una lágrima o acompañar a quien está solo, para indicar el camino a quien se siente perdido o para fortalecer a quien tiene el corazón destrozado, para socorrer a quien ha caído o enseñar a quien tiene sed de verdad, para perdonar o llevar a un nuevo encuentro con Dios… sepan que el Papa los acompaña y los ayuda, pone también él su mano –vieja y arrugada pero, gracias a Dios, capaz todavía de apoyar y animar– junto a las suyas.

    Mi primera palabra es de agradecimiento a Dios por el dinamismo del Evangelio que ha hecho que la Iglesia de Cristo crezca con fuerza en estas tierras y le ha permitido ofrecer su aportación generosa, en el pasado y en la actualidad, a la sociedad estadounidense y al mundo. Aprecio vivamente y agradezco conmovido su generosidad y solidaridad con la Sede Apostólica y con la evangelización en tantas sufridas partes del mundo. Me alegro del firme compromiso de su Iglesia a favor de la vida y de la familia, motivo principal de mi visita. Sigo con atención el enorme esfuerzo que realizan para acoger e integrar a los inmigrantes que siguen llegando a Estados Unidos con la mirada de los peregrinos que se embarcan en busca de sus prometedores recursos de libertad y prosperidad. Admiro los esfuerzos que dedican a la misión educativa en sus escuelas a todos los niveles y a la caridad en sus numerosas instituciones. Son actividades llevadas a cabo muchas veces sin que se reconozca su valor y sin apoyo y, en todo caso, heroicamente sostenidas con la aportación de los pobres, porque esas iniciativas brotan de un mandato sobrenatural que no es lícito desobedecer. Conozco bien la valentía con que han afrontado momentos oscuros en su itinerario eclesial sin temer a la autocrítica ni evitar humillaciones y sacrificios, sin ceder al miedo de despojarse de cuanto es secundario con tal de recobrar la credibilidad y la confianza propia de los Ministros de Cristo, como desea el alma de su pueblo. Sé cuánto les ha hecho sufrir la herida de los últimos años, y he seguido de cerca su generoso esfuerzo por curar a las víctimas, consciente de que, cuando curamos, también somos curados, y por seguir trabajando para que esos crímenes no se repitan nunca más.

    Les hablo como Obispo de Roma, llamado por Dios –siendo ya mayor– desde una tierra también americana, para custodiar la unidad de la Iglesia universal y para animar en la caridad el camino de todas las Iglesias particulares, para que progresen en el conocimiento, en la fe y en el amor a Cristo. Leyendo sus nombres y apellidos, viendo sus rostros, consciente de su alto sentido de la responsabilidad eclesial y de la devoción que han profesado siempre al Sucesor de Pedro, tengo que decirles que no me siento forastero entre ustedes. También yo vengo de una tierra vasta, inmensa y no pocas veces informe, que como la de ustedes, ha recibido la fe del bagaje de los misioneros. Conozco bien el reto de sembrar el Evangelio en el corazón de hombres procedentes de mundos diversos, a menudo endurecidos por el arduo camino recorrido antes de llegar. No me es ajeno el cansancio de establecer la Iglesia entre llanuras, montañas, ciudades y suburbios de un territorio a menudo inhóspito, en el que las fronteras siempre son provisionales, las respuestas obvias no perduran y la llave de entrada requiere conjugar el esfuerzo épico de los pioneros exploradores con la sabiduría prosaica y la resistencia de los sedentarios que controlan el territorio alcanzado. Como cantaba uno de sus poetas: «Alas fuertes e incansables», pero también la sabiduría de quien «conoce las montañas».

    No les hablo sólo yo. Mi voz está en continuidad con la de mis Predecesores. Desde los albores de la «nación americana», cuando apenas acabada la revolución fue erigida la primera diócesis en Baltimore, la Iglesia de Roma los ha acompañado y nunca les ha faltado su contante asistencia y su aliento. En los últimos decenios, tres de mis venerados Predecesores les han visitado, entregándoles un notable patrimonio de magisterio todavía actual, que ustedes han utilizado para orientar programas pastorales con visión de futuro, para guiar a esta querida Iglesia.

    No es mi intención trazar un programa o delinear una estrategia. No he venido para juzgarles o para impartir lecciones. Confío plenamente en la voz de Aquel que «enseña todas las cosas» (cf. Jn 14,26). Permítanme tan sólo, con la libertad del amor, que les hable como un hermano entre hermanos. No pretendo decirles lo que hay que hacer, porque todos sabemos lo que el Señor nos pide. Prefiero más bien realizar de nuevo ese esfuerzo –antiguo y siempre nuevo– de preguntarnos por los caminos a seguir, los sentimientos que hemos de conservar mientras trabajamos, el espíritu con que tenemos que actuar. Sin ánimo de ser exhaustivo, comparto con ustedes algunas reflexiones que considero oportunas para nuestra misión.

    Somos obispos de la Iglesia, pastores constituidos por Dios para apacentar su grey. Nuestra mayor alegría es ser pastores, y nada más que pastores, con un corazón indiviso y una entrega personal irreversible. Es preciso custodiar esta alegría sin dejar que nos la roben. El maligno ruge como un león tratando de devorarla, arruinando todo lo que estamos llamados a ser, no por nosotros mismos, sino por el don y al servicio del «Pastor y guardián de nuestras almas» (1 P 2,25).

    La esencia de nuestra identidad se ha de buscar en la oración asidua, en la predicación (cf. Hch 6,4) y el apacentar (cf. Jn 21,15-17; Hch 20,28-31).

    No una oración cualquiera, sino la unión familiar con Cristo, donde poder encontrar cotidianamente su mirada y escuchar la pregunta que nos dirige a todos: «¿Quién es mi madre y quiénes son mis hermanos?» (Mc 3,32). Y poderle responder serenamente: «Señor, aquí está tu madre, aquí están tus hermanos. Te los encomiendo, son aquellos que tú me has confiado». La vida del pastor se alimenta de esa intimidad con Cristo.

    No una predicación de doctrinas complejas, sino el anuncio gozoso de Cristo, muerto y resucitado por nosotros. Que el estilo de nuestra misión suscite en cuantos nos escuchan la experiencia del «por nosotros» de este anuncio: que la Palabra dé sentido y plenitud a cada fragmento de su vida, que los sacramentos los alimenten con ese sustento que no se pueden proporcionar a sí mismos, que la cercanía del Pastor despierte en ellos la nostalgia del abrazo del Padre. Estén atentos a que la grey encuentre siempre en el corazón del Pastor esa reserva de eternidad que ansiosamente se busca en vano en las cosas del mundo. Que encuentren siempre en sus labios el reconocimiento de su capacidad de hacer y construir, en la libertad y la justicia, la prosperidad de la que esta tierra es pródiga. Pero que no falte sereno valor de confesar que es necesario buscar no «el alimento que perece, sino el que perdura para la vida eterna» (Jn 6,27).

    No apacentarse a sí mismos, sino saber retroceder, abajarse, descentrarse, para alimentar con Cristo a la familia de Dios. Vigilar sin descanso, elevándose para abarcar con la mirada de Dios a la grey que sólo a él pertenece. Elevarse hasta la altura de la Cruz de su Hijo, el único punto de vista que abre al pastor el corazón de su rebaño.

    No mirar hacia abajo, a la propia autoreferencialidad, sino siempre hacia el horizonte de Dios, que va más allá de lo que somos capaces de prever o planificar. Vigilar también sobre nosotros mismos, para alejar la tentación del narcisismo, que ciega los ojos del pastor, hace irreconocible su voz y su gesto estéril. En las muchas posibilidades que se abren en su solicitud pastoral, no olviden mantener indeleble el núcleo que unifica todas las cosas: «Lo hicieron conmigo» (Mt 25,31.45).

    Ciertamente es útil al obispo tener la prudencia del líder y la astucia del administrador, pero nos perdemos inexorablemente cuando confundimos el poder de la fuerza con la fuerza de la impotencia, a través de la cual Dios nos ha redimido. Es necesario que el obispo perciba lúcidamente la batalla entre la luz y la oscuridad que se combate en este mundo. Pero, ay de nosotros si convertimos la cruz en bandera de luchas mundanas, olvidando que la condición de la victoria duradera es dejarse despojarse y vaciarse de sí mismo (cf. Flp 2,1-11).

    No nos resulta ajena la angustia de los primeros Once, encerrados entre cuatro paredes, asediados y consternados, llenos del pavor de las ovejas dispersas porque el pastor ha sido abatido. Pero sabemos que se nos ha dado un espíritu de valentía y no de timidez. Por tanto, no es lícito dejarnos paralizar por el miedo.

    Sé bien que tienen muchos desafíos, que a menudo es hostil el campo donde siembran y no son pocas las tentaciones de encerrarse en el recinto de los temores, a lamerse las propias heridas, llorando por un tiempo que no volverá y preparando respuestas duras a las resistencias ya de por sí ásperas.

    Y, sin embargo, somos artífices de la cultura del encuentro. Somos sacramento viviente del abrazo entre la riqueza divina y nuestra pobreza. Somos testigos del abajamiento y la condescendencia de Dios, que precede en el amor incluso nuestra primera respuesta.

    El diálogo es nuestro método, no por astuta estrategia sino por fidelidad a Aquel que nunca se cansa de pasar una y otra vez por las plazas de los hombres hasta la undécima hora para proponer su amorosa invitación (cf. Mt 20,1-16).

    Por tanto, la vía es el diálogo entre ustedes, diálogo en sus Presbiterios, diálogo con los laicos, diálogo con las familias, diálogo con la sociedad. No me cansaré de animarlos a dialogar sin miedo. Cuanto más rico sea el patrimonio que tienen que compartir con parresía, tanto más elocuente ha de ser la humildad con que lo tienen que ofrecer. No tengan miedo de emprender el éxodo necesario en todo diálogo auténtico. De lo contrario no se puede entender las razones de los demás, ni comprender plenamente que el hermano al que llegar y rescatar, con la fuerza y la cercanía del amor, cuenta más que las posiciones que consideramos lejanas de nuestras certezas, aunque sean auténticas. El lenguaje duro y belicoso de la división no es propio del Pastor, no tiene derecho de ciudadanía en su corazón y, aunque parezca por un momento asegurar una hegemonía aparente, sólo el atractivo duradero de la bondad y del amor es realmente convincente.

    Es preciso dejar que resuene perennemente en nuestro corazón la palabra del Señor: «Tomen mi yugo sobre ustedes y aprendan de mí, que soy manso y humilde de corazón, y encontrarán descanso para sus almas» (Mt 11,28-29). El yugo de Jesús es yugo de amor y, por tanto, garantía de descanso. A veces nos pesa la soledad de nuestras fatigas, y estamos tan cargados del yugo que ya no nos acordamos de haberlo recibido del Señor. Nos parece solamente nuestro y, por tanto, nos arrastramos como bueyes cansados en el campo árido, abrumados por la sensación de haber trabajado en vano, olvidando la plenitud del descanso vinculado indisolublemente a Aquel que hizo la promesa.

    Aprender de Jesús; mejor aún, aprender a ser como Jesús, manso y humilde; entrar en su mansedumbre y su humildad mediante la contemplación de su obrar. Poner nuestras iglesias y nuestros pueblos, a menudo aplastados por la dura pretensión del rendimiento bajo el suave yugo del Señor. Recordar que la identidad de la Iglesia de Jesús no está garantizada por el «fuego del cielo que consume» (cf. Lc 9,54), sino por el secreto calor del Espíritu que «sana lo que sangra, dobla lo que es rígido, endereza lo que está torcido».

    La gran misión que el Señor nos confía, la llevamos a cabo en comunión, de modo colegial. ¡Está ya tan desgarrado y dividido el mundo! La fragmentación es ya de casa en todas partes. Por eso, la Iglesia, «túnica inconsútil del Señor», no puede dejarse dividir, fragmentar o enfrentarse.

    Nuestra misión episcopal consiste en primer lugar en cimentar la unidad, cuyo contenido está determinado por la Palabra de Dios y por el único Pan del Cielo, con el que cada una de las Iglesias que se nos ha confiado permanece Católica, porque está abierta y en comunión con todas las Iglesias particulares y con la de Roma, que «preside en la caridad». Es imperativo, por tanto, cuidar dicha unidad, custodiarla, favorecerla, testimoniarla como signo e instrumento que, más allá de cualquier barrera, une naciones, razas, clases, generaciones.

    Que el inminente Año Santo de la Misericordia, al introducirnos en las profundidades inagotables del corazón divino, en el que no hay división alguna, sea para todos una ocasión privilegiada para reforzar la comunión, perfeccionar la unidad, reconciliar las diferencias, perdonarnos unos a otros y superar toda división, de modo que alumbre su luz como «la ciudad puesta en lo alto de un monte» (Mt 5,14).

    Este servicio a la unidad es particularmente importante para su amada nación, cuyos vastísimos recursos materiales y espirituales, culturales y políticos, históricos y humanos, científicos y tecnológicos requieren responsabilidades morales no indiferentes en un mundo abrumado y que busca con afán nuevos equilibrios de paz, prosperidad e integración. Por tanto, una parte esencial de su misión es ofrecer a los Estados Unidos de América la levadura humilde y poderosa de la comunión. Que la humanidad sepa que contar con el «sacramento de unidad» (Lumen gentium, 1) es garantía de que su destino no es el abandono y la disgregación.

    Este testimonio es un faro que no se puede apagar. En efecto, en la densa oscuridad de la vida, los hombres necesitan dejarse guiar por su luz, para tener la certidumbre del puerto al que acudir, seguros de que sus barcas no se estrellarán en los escollos ni quedarán a merced de las olas. Así que les animo a hacer frente a los desafíos de nuestro tiempo. En el fondo de cada uno de ellos está siempre la vida como don y responsabilidad. El futuro de la libertad y la dignidad de nuestra sociedad dependen del modo en que sepamos responder a estos desafíos.

    Las víctimas inocentes del aborto, los niños que mueren de hambre o bajo las bombas, los inmigrantes se ahogan en busca de un mañana, los ancianos o los enfermos, de los que se quiere prescindir, las víctimas del terrorismo, de las guerras, de la violencia y del tráfico de drogas, el medio ambiente devastado por una relación predatoria del hombre con la naturaleza, en todo esto está siempre en juego el don de Dios, del que somos administradores nobles, pero no amos. No es lícito por tanto eludir dichas cuestiones o silenciarlas. No menos importante es el anuncio del Evangelio de la familia que, en el próximo Encuentro Mundial de las Familias en Filadelfia, tendré ocasión de proclamar con fuerza junto a ustedes y a toda la Iglesia.

    Estos aspectos irrenunciables de la misión de la Iglesia pertenecen al núcleo de lo que nos ha sido transmitido por el Señor. Por eso tenemos el deber de custodiarlos y comunicarlos, aun cuando la mentalidad del tiempo se hace impermeable y hostil a este mensaje (Evangelii gaudium, 34-39). Los animo a ofrecer este testimonio con los medios y la creatividad del amor y la humildad de la verdad. Esto no sólo requiere proclamas y anuncios externos, sino también conquistar espacio en el corazón de los hombres y en la conciencia de la sociedad.

    Para ello, es muy importante que la Iglesia en los Estados Unidos sea también un hogar humilde que atraiga a los hombres por el encanto de la luz y el calor del amor. Como pastores, conocemos bien la oscuridad y el frío que todavía hay en este mundo, la soledad y el abandono de muchos –también donde abundan los recursos comunicativos y la riqueza material–, el miedo a la vida, la desesperación y las múltiples fugas.

    Por eso, solamente una Iglesia que sepa reunir en torno al «fuego» es capaz de atraer. Ciertamente, no un fuego cualquiera, sino aquel que se ha encendido en la mañana de Pascua. El Señor resucitado es el que sigue interpelando a los Pastores de la Iglesia a través de la voz tímida de tantos hermanos: «¿Tienen algo que comer?». Se trata de reconocer su voz, como lo hicieron los Apóstoles a orillas del mar de Tiberíades (cf. Jn 21,4-12). Y es todavía más decisivo conservar la certeza de que las brasas de su presencia, encendidas en el fuego de la pasión, nos preceden y no se apagarán nunca. Si falta esta certeza, se corre el riesgo de convertirse en guardianes de cenizas y no custodios y en dispensadores de la verdadera luz y de ese calor que es capaz de hacer arder el corazón (cf. Lc 24,32).

    Antes de concluir estas reflexiones, permítanme hacerles aún dos recomendaciones que considero importantes. La primera se refiere a su paternidad episcopal. Sean Pastores cercanos a la gente, Pastores próximos y servidores. Esta cercanía ha de expresarse de modo especial con sus sacerdotes. Acompáñenles para que sirvan a Cristo con un corazón indiviso, porque sólo la plenitud llena a los ministros de Cristo. Les ruego, por tanto, que no dejen que se contenten de medias tintas. Cuiden sus fuentes espirituales para que no caigan en la tentación de convertirse en notarios y burócratas, sino que sean expresión de la maternidad de la Iglesia que engendra y hace crecer a sus hijos. Estén atentos a que no se cansen de levantarse para responder a quien llama de noche, aun cuando ya crean tener derecho al descanso (cf. Lc 11,5-8). Prepárenles para que estén dispuestos para detenerse, abajarse, rociar bálsamo, hacerse cargo y gastarse en favor de quien, «por casualidad», se vio despojado de todo lo que creía poseer (cf. Lc 10,29-37).

    Mi segunda recomendación se refiere a los inmigrantes. Pido disculpas si hablo en cierto modo casi in causa propia. La iglesia en Estados Unidos conoce como nadie las esperanzas del corazón de los inmigrantes. Ustedes siempre han aprendido su idioma, apoyado su causa, integrado sus aportaciones, defendido sus derechos, promovido su búsqueda de prosperidad, mantenido encendida la llama de su fe. Incluso ahora, ninguna institución estadounidense hace más por los inmigrantes que sus comunidades cristianas. Ahora tienen esta larga ola de inmigración latina en muchas de sus diócesis. No sólo como Obispo de Roma, sino también como un Pastor venido del sur, siento la necesidad de darles las gracias y de animarles. Tal vez no sea fácil para ustedes leer su alma; quizás sean sometidos a la prueba por su diversidad. En todo caso, sepan que también tienen recursos que compartir. Por tanto, acójanlos sin miedo. Ofrézcanles el calor del amor de Cristo y descifrarán el misterio de su corazón. Estoy seguro de que, una vez más, esta gente enriquecerá a su País y a su Iglesia.

    Que Dios los bendiga y la Virgen los cuide.