Background Image

COVID-19 6.20.2017

How to Talk about Religious Freedom
Cómo Hablar acerca de la Libertad Religiosa

  • English

    Each year dioceses around the country arrange special events to highlight the importance of defending religious freedom. The Fortnight for Freedom is from June 21—the vigil of the Feasts of St. John Fisher and St. Thomas More—to July 4, Independence Day.

    Learn more about the Fortnight for Freedom event at

    Religious freedom has recently become one of the major focal points in the conversation on how Americans can promote the common good. Our Catholic tradition has much to offer this conversation. In this time of increasing polarization in our culture, we can contribute to a better understanding of this issue in a way that respects all people. We can speak with friends and neighbors about religious freedom and work to clear up misconceptions about it.

    1. Respect

    Many religious freedom skeptics have plausible concerns. For example, they are concerned that all people should be treated with equal dignity. Indeed, the dignity of all people is the foundation for Catholic teaching on religious liberty. It is important that we not dismiss skeptics, but rather, that we listen to their concerns and take them seriously.

    So, if the skeptics have a point, what do we say?

    2. A Fundamental Right

    Religious freedom is a fundamental right. It means that the government cannot coerce people into acting against their consciences. This is important for all people, not just people of faith. A government that makes one group choose obedience to the state over obedience to faith and conscience can force any group to submit to the state's demands. Religious freedom underlies all other freedoms for everyone.

    3. Space to Do Good

    People of faith need religious freedom to have the space to serve others. Oftentimes, religious liberty disputes arise when religious organizations are expected to sacrifice aspects of their faith in order to continue to serve the surrounding community. But it is our faith that in-spires us to serve. Take the Little Sisters of the Poor, who live out their Christian faith by serving the elderly poor.

    These women have had to seek protection from a regulation requiring them to facilitate access to contraceptives, including abortion-inducing drugs and devices. Or, consider adoption services run by Catholic Charities, which simply seek to place children in homes with a married mother and father. Due to the redefinition of marriage in civil law, many Catholic Charities and other faith-based adoption agencies around the country have been forced to end their adoption and foster care services.


    Challenges to religious freedom often come from a mistaken view of religion, a view that sees religion as good only if it conforms to every value that happens to prevail today.

    However, the good that religious institutions do is inseparable from the parts that challenge prevailing norms. Religious convictions hang together, in and out of season. When faith groups violate their con-sciences, they undermine the whole mission of their ministry. People of faith and faith-based organizations need space to make their unique contributions to the common good.

    4. Authentic Pluralism

    Skeptics are often concerned about the effects that religious organizations have on people who do not share those religious beliefs. Skeptics tend to see a conflict between religious freedom and their vision of equality and choose a mistaken concept of equality over freedom. These are certainly difficult issues. Here are points to consider:

    • A pluralistic society makes space for people who hold views that run counter to the mainstream. Religious groups, and groups formed around a particular set of principles, need to be able to express their views with integrity. Should an animal rights organization be required by law to hire a member of a hunting association? Of course not. Then, for example, neither should a religious organization be required to hire people who oppose the teachings of that religion. It is crucial that our society not adopt the view that all groups – least of all religious groups -- must conform to one view. True freedom results in a diversity that strengthens, rather than weakens, society.
    • Some skeptics say that religious people impose their faith on others. However, when religious groups are accused of causing harm to others, the "harm" is often that they do not facilitate an action. The craft store chain Hobby Lobby refused to cover abortifacients for its employees. But Hobby Lobby is not preventing its employees from obtaining these devices. The Christian family that runs Hobby Lobby refuses to participate in an activity it believes is immoral.
    • It is similar when family-owned businesses choose not to participate in same-sex weddings. For example, florist Barronelle Stutzman had served a customer she knew was in a same-sex relationship for almost a decade. However, she could not in good conscience create custom floral arrangements for the customer's same-sex ceremony. She was happy to provide flowers for any other occasion but did not want to be forced to participate in a particular event that went against her Christian beliefs. The State of Washington sued Barronelle for declining to participate in an activity that went against her faith.
    • Above all, the Church seeks to offer a better way. Catholic teaching is holistic, rooted in the dignity of the person, a dignity that is visible to reason yet made more clear by the light of the gospel of Jesus Christ. We are not simply asking for freedom from coercion so that we can be left alone. We believe that what we teach - about marriage, sex, family life, care for refugees, care for the poor, care for the sick, care for all vulnerable – is good for society. When we see a culture that is often un-loving and hostile to life, we work to bear witness to a healthier culture, a "civilization of love," in which all people can flourish.


    5. Own It

    When we engage in conversation as Catholics, people want to know what we think. It's good to represent the Church and the beauty of her teachings; it's even better when we internalize those teachings and reflect on our own experiences and reasons for caring about religious freedom. Your friends and neighbors want to know what you think. You have a unique contribution to make to the conversation!

  • Español

    Cada año, las diócesis en todo el país organizan eventos especiales para resaltar la importancia de defender la libertad religiosa. La Quincena por la Libertad Religiosa comienza el 21 de junio — Vigilia de las Fiestas de San Juan Fisher y Santo Tomás Moro — y termina el 4 de julio, día de la Independencia.

    Puede encontrar información adicional acerca de este evento visitando

    La libertad religiosa se ha convertido recientemente en uno de los puntos centrales en la conversación acerca de cómo los estadounidenses pueden promover el bien común. Nuestra tradición Católica tiene mucho que aportar a esta conversación. En este tiempo de creciente polarización en nuestra cultura, podemos contribuir a una mejor comprensión de este tema de una manera que respete a todas las personas. Podemos hablar con amigos y vecinos acerca de la libertad religiosa y trabajar para aclarar conceptos erróneos acerca de ella.

    1. Respeto

    Muchos escépticos de la libertad religiosa tienen preocupaciones razonables. Por ejemplo, se preocupan porque todas las personas sean tratadas con la misma dignidad. En efecto, la dignidad de todas las personas es la base de la doctrina de la Iglesia sobre la libertad religiosa. Es importante que no ignoremos a los escépticos, sino que en cambio, escuchemos sus inquietudes y las tomemos en serio.

    Entonces, si los escépticos tienen un punto válido, ¿qué les decimos?

    2. Un Derecho Fundamental

    La libertad religiosa constituye un derecho fundamental. Lo cual significa que el gobierno no puede obligar a las personas a actuar en contra de su conciencia. Esto es importante para todas las personas, no solo para las personas de fe. Un gobierno que hace que un grupo elija obediencia al Estado por encima de su obediencia a la fe y a la conciencia puede obligar a cualquier grupo a someterse a las exigencias del Estado. La libertad religiosa es la base de todas las demás libertades.

    3. Espacio para hacer el bien

    Las personas de fe necesitan libertad religiosa poder servir a los demás. A menudo, las disputas sobre la libertad religiosa surgen cuando se espera que las organizaciones religiosas sacrifiquen aspectos de su fe para continuar sirviendo a la comunidad a su alrededor. Pero es nuestra fe la que nos inspira a servir. Considera el caso de las Hermanitas de los Pobres, que viven su fe Cristiana sirviendo a los ancianos pobres.

    Estas mujeres han tenido que buscar protección contra una regulación que les exige facilitar el acceso a anticonceptivos, incluyendo dispositivos y drogas que inducen el aborto. O bien, considera los servicios de adopción que brinda Caridades Católicas, que lo único que busca es ubicar a niños en hogares con una madre y padre casados. Debido a la redefinición del matrimonio en el derecho civil, muchas agencias de Caridades Católicas, así como otras agencias de adopción religiosas de todo el país han sido obligadas a poner fin a sus servicios de adopción y cuidado tutelar.

    Los desafíos a la libertad religiosa a menudo provienen de una visión equivocada de la religión, una visión que considera que la religión es algo bueno solamente si se ajusta a todos los valores que prevalecen en la actualidad.

    Sin embargo, el bien que realizan las instituciones religiosas es inseparable de las partes que cuestionan las normas predominantes. Las convicciones religiosas se interrelacionan todo el tiempo. Cuando los grupos religiosos violan su conciencia, debilitan la misión de su ministerio. Las personas de fe y las organizaciones religiosas necesitan espacio para realizar sus propias contribuciones al bien común.

    4. Pluralismo auténtico

    Los escépticos a menudo están preocupados por el efecto que las organizaciones religiosas tienen en las personas que no comparten dichas creencias religiosas. Los escépticos tienden a ver conflicto entre la libertad religiosa y su visión de igualdad, y eligen un concepto equivocado de igualdad por encima de la libertad. Sin duda, estas son cuestiones difíciles. Deben considerarse los siguientes puntos:

    • Una sociedad plural deja espacio para las personas que tienen opiniones contrarias a la corriente dominante. Los grupos religiosos, y los grupos formados alrededor de un conjunto particular de principios, necesitan poder expresar sus opiniones con integridad. ¿Se le debe exigir por ley a una organización protectora de los derechos de los animales contratar a un miembro de una asociación de caza? Por supuesto que no. Entonces, tampoco se le debe exigir a una organización religiosa contratar a personas que se oponen a las enseñanzas de dicha religión. Es fundamental que nuestra sociedad no adopte la visión de que todos los grupos, y menos aún los grupos religiosos, deben ajustarse a una visión. La verdadera libertad resulta de una diversidad que fortalezca la sociedad, en vez de debilitarla.
    • Algunos escépticos argumentan que las personas religiosas imponen su fe a los demás. Sin embargo, cuando se acusa a los grupos religiosos de causar daño a los demás, el "daño" a menudo significa que no facilitan una acción. La cadena de tiendas de manualidades Hobby Lobby se negó a incluir abortivos en los planes de salud de sus empleados. Pero Hobby Lobby no evita que sus empleados obtengan dichos dispositivos. La familia Cristiana dueña de Hobby Lobby se niega a participar en una actividad que considera inmoral.
    • Este caso es similar al de empresas familiares que eligen no participar de matrimonios entre personas del mismo sexo. Por ejemplo, la florista Barronelle Stutzman había servido a un cliente que ella sabía que mantenía una relación con alguien de su mismo sexo desde hacía casi una década. Sin embargo, en conciencia no podía crear arreglos florales personalizados para la ceremonia de enlace con una persona del mismo sexo que el cliente. Ella estaba contenta de proveer flores para cualquier otra ocasión pero no quería verse obligada a participar de un evento que en particular iba en contra de sus creencias Cristianas. El Estado de Washington demandó a Barronelle por negarse a participar en una actividad que iba en contra de su fe.
    • Ante todo, la Iglesia busca ofrecer la mejor manera. La doctrina de la Iglesia es holística, cimentada en la dignidad de la persona humana, una dignidad que es visible a la razón y aún más evidente a la luz del Evangelio de Jesucristo. No estamos simplemente pidiendo que no nos presionen y nos dejen en paz. Creemos lo que enseñamos — sobre matrimonio, sexo, vida familiar, atención a los refugiados, atención a los pobres, atención a los enfermos, atención a todas las personas vulnerables — es bueno para la sociedad. Cuando vemos una cultura carente de amor y hostil a la vida, trabajamos para dar testimonio de una cultura más sana, una "civilización de amor", en la cual todas las personas puedan florecer.


    5. Hazla tuya

    Cuando participamos en una conversación, como Católicos, la gente quiere saber nuestra opinión. Es bueno representar a la Iglesia y la belleza de sus enseñanzas; pero incluso es mejor cuando interiorizamos dichas enseñanzas y reflexionamos acerca de nuestras propias experiencias y motivos para preocuparnos por la libertad religiosa. Tus amigos y vecinos quieren saber lo que piensas. ¡Puedes ofrecer una contribución única a la conversación!