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COVID-19 10.10.2016

Capital Punishment: The death penalty does not fulfill justice
Pena de Muerte: La pena de muerte no hace justicia

  • English

    Dear Brothers and Sisters in the Lord,

    Each year during October the Church observes Respect Life Month. During this time, we pray and reflect on the precious gift of life and recommit ourselves to working toward a culture that truly welcomes and protects human life in our society, from conception to natural death. Catholic teaching on abortion and euthanasia is very clear, as is our commitment to the ongoing work of improving living conditions, education, and health-care access for all, especially the poor and those without resources.

    This year we bishops draw particular attention to our consistent call for the abolition of the death penalty in Texas, as we recognize this is undeniably a pro-life issue.

    Catholic Social Teaching is a distinct body of Church doctrine and an essential part of Catholic faith (Sharing Catholic Social Teaching, Challenges & Directions, United States Conference of Catholic Bishops). Rooted in the Scriptures, our Church’s teaching develops over centuries as the Church encounters new social realities and challenges. The same Holy Spirit who inspired the Scriptures is with the Church as we “read the signs of the times” in each new culture and age (Gaudium et Spes, no. 4). Today, the Catechism of the Catholic Church provides a comprehensive summary of Catholic doctrine.

    Catholic teaching unequivocally states that “if non-lethal means are sufficient to defend and protect people’s safety from the aggressor, authority will limit itself to such means ...” (Catechism of the Catholic Church, no. 2267). This simply means if alternatives to the death penalty exist that serve to protect society from violent criminals, society “must limit itself” to these other means. There can be no doubt such means exist today in the United States, including in the State of Texas.

    Pope Saint John Paul II wrote that conditions suggesting the legitimate use of capital punishment are “very rare, if not practically non-existent” (Evangelium Vitae, no. 56). Pope Francis has stated that “it is impossible to imagine that states today cannot make use of another means than capital punishment to defend people’s lives from an unjust aggressor” (Address to Delegates of the International Association of Penal Law, Vatican City, October 23, 2014).

    In the Catechism of the Catholic Church, the Church teaches that these non-violent ways of preserving public order “are more in keeping with the concrete conditions of the common good and more in conformity with the dignity of the human person" (no. 2267). In fact, in our country and in the State of Texas the death penalty not only does not correspond to the common good, it actually does great harm to it.

    First, the death penalty is disproportionately used on the poor, racial minorities and the vulnerable. The death penalty in and of itself perpetuates the notion that life is in some instances disposable, or can be judged of no worth. It is well documented that those who can least afford a defense are most likely to receive a death penalty; more than 90% of those on death row cannot afford an attorney. In 1990, the U.S. General Accounting Office reported “a pattern of evidence indicating racial disparities in charging, sentencing and imposition of the death penalty.” Furthermore, the death penalty has been applied to persons of limited mental capacity. These realities contribute to a callous disregard for the dignity of human life. The death penalty negatively influences our children’s moral formation and our culture as it fails to allow for mercy and redemption.

    Secondly, scarce public resources are devoted to the death penalty, thus injuring the common good. The cost of housing and feeding a prisoner for a life sentence is three times lower than the court costs incurred by a lengthy appeals process for a prisoner on death row (Death Penalty Information Center,

    Thirdly, innocent people are killed by the government on our behalf. There are at least 23 documented cases of innocent people who were executed in the United States in this century for capital crimes. The American Bar Association has concluded that administration of the death penalty is “a haphazard maze of unfair practices with no internal consistency” and has called for a moratorium on executions.

    The Catechism does not recognize the prospect of deterrence as justification for the death penalty. But even if it did, states without the death penalty have either similar or lower crime rates than Texas (Death Penalty Information Center). The notion that the death penalty deters crime is false. It also feeds into the false belief that violence is the only remedy for violence.

    As a Church we accompany our brothers and sisters, children,parents and loved ones as we see them suffer from the heinous and violent actions of others. Only God can console them, yet we offer what comfort we can with our presence and prayer. The healing that comes from forgiveness has been a powerful force in the lives of many families who have experienced violence. Through our varied ministries, we offer counseling, personal support, and the grace of the sacraments to assist in the healing process. Our ministry of healing and forgiveness is rooted in Jesus’ command to “be merciful, just as your Father is merciful” (Luke 6:36).

    Our call to abolish the death penalty is not a call to deny justice. On the contrary, it is a call to the whole community to recognize that the death penalty does not fulfill justice, nor does it console the inconsolable. Rather than seeking vengeance, forgiveness offers a victim’s family and the accused true healing that comes through restorative justice.

    Capital punishment vitiates our hearts’ capacity for mercy and love. Due process for the accused, the incarceration of the guilty, and the protection of the community serve justice and mercy. As a Church, we strive to walk with those who have time to repent. As Scripture says, God “takes no pleasure in the death of the wicked, but rather that they turn from their ways and live” (Ezekiel 33:11). Our prison ministries are founded on the mission given to us by the Lord to offer a call to repentance to those who have lost hope, or whom the world has given up for lost.

    May God give us the grace to witness to the dignity of human life. May the Lord console the suffering, protect our community, and grant conversion to those responsible for the inflicting of death and violence upon others. In this Year of Mercy, may we be stewards of mercy to all.

    Texas Catholic Conference of Bishops
    October 10, 2016


    Image Credit: Florida Department of Corrections/Doug Smith (via Wikimedia Commons)



  • Español

    Queridos Hermanos y Hermanas en el Señor,

    Cada año, la Iglesia celebra el Mes del Respeto a la Vida el mes de octubre. Durante este tiempo, oramos y reflexionamos sobre el precioso don de la vida y nos comprometernos a trabajar por una cultura que verdaderamente acoja y proteja la vida humana en nuestra sociedad, desde la concepción hasta la muerte natural. La doctrina Católica con respecto al aborto y la eutanasia es muy clara al igual que nuestro compromiso con la continua labor de mejorar las condiciones de vida, educación y acceso al cuidado de la salud para todos, especialmente para los pobres y quienes carecen de recursos.

    Este año, los obispos queremos poner especial atención a nuestro constante llamado a la abolición de la pena de muerte en Texas, mientras reconocemos que ésta es, sin duda, una cuestión pro-vida.

    La Doctrina Social Católica es un cuerpo diferenciado de la doctrina de la Iglesia y una parte esencial de la fe Católica (Compartiendo la Doctrina Social Católica, Retos y Direcciones, Conferencia de Obispos Católicos de los Estados Unidos). Basada en las Sagradas Escrituras, la doctrina de la Iglesia se ha desarrollado a lo largo de los siglos a medida que la Iglesia encuentra nuevas realidades sociales y desafíos. El mismo Espíritu Santo que inspiró las Escrituras está presente en la Iglesia mientras "leemos los signos de los tiempos" en cada nueva época y cultura (Gaudium et Spes, no. 4). En la actualidad, el Catecismo de la Iglesia Católica provee un resumen completo de la doctrina Católica.

    La doctrina Católica afirma inequívocamente que "si los medios incruentos bastan para proteger y defender del agresor la seguridad de las personas, la autoridad se limitará a esos medios..." (Catecismo de la Iglesia Católica, no. 2267). Esto simplemente significa que si existen alternativas a la pena de muerte que sirvan para proteger la sociedad de criminales violentos, la sociedad "debe limitarse" a dichos medios. No cabe ninguna duda que, en la actualidad, estos medios existen en los Estados Unidos, incluyendo el estado de Texas.

    El Papa San Juan Pablo II escribió que las condiciones que sugieren el uso legítimo de la pena de muerte son "muy raras, por no decir prácticamente inexistentes " (Evangelium Vitae, no. 56). El Papa Francisco ha declarado que "es imposible imaginar que hoy los Estados no puedan disponer de otro medio que no sea la pena capital para defender la vida de otras personas del agresor injusto" (Discurso a una Delegación de la Asociación Internacional de Derecho Penal, Ciudad del Vaticano, 23 de octubre de 2014).

    En el Catecismo de la Iglesia Católica, la Iglesia enseña que estas formas no violentas de preservar el orden público "corresponden mejor a las condiciones concretas del bien común y son más conformes con la dignidad de la persona humana" (no. 2267). De hecho, en nuestro país y en el Estado de Texas la pena de muerte no sólo no se corresponde al bien común, en realidad le causa un gran daño.

    En primer lugar, la pena de muerte se usa desproporcionadamente a los pobres, las minorías raciales y los vulnerables. La pena de muerte en sí misma perpetúa la idea de que la vida es, en algunos casos, desechable o que puede ser juzgada de no tener valor. Está bien documentado que los que menos pueden pagar una defensa, son quienes más probabilidades tendrán de recibir una pena de muerte; más del 90% de los condenados a muerte no puede pagar un abogado. En 1990, la Oficina de Contaduría General de los Estados Unidos reportó "un patrón de evidencia indicando las disparidades raciales en la acusación, condena e imposición de la pena de muerte". Además, se ha aplicado la pena de muerte a las personas de limitada capacidad mental. Estas realidades contribuyen a un insensible desprecio por la dignidad de la vida humana. La pena de muerte influye negativamente en la formación moral de nuestros hijos y nuestra cultura, ya que no permite la misericordia y la redención.

    En segundo lugar, se dedican escasos recursos públicos a la pena de muerte, dañando el bien común. El costo de la vivienda y alimentación de un preso por una condena a cadena perpetua es tres veces menor que los gastos de corte incurridos en un proceso largo de apelaciones para un preso condenado a muerte (Centro de Información de la Pena de Muerte,

    En tercer lugar, personas inocentes son asesinadas por el gobierno a nuestro nombre. Hay por lo menos 23 casos documentados de personas inocentes que fueron ejecutados en los Estados Unidos en este siglo acusados de crímenes capitales. El Colegio de Abogados de los Estados Unidos ha concluido que la administración de la pena de muerte es "un laberinto desordenado de prácticas injustas sin consistencia interna" y ha pedido una moratoria de las ejecuciones.

    El Catecismo no reconoce la posibilidad de disuasión como justificación para la pena de muerte. Pero incluso si lo hiciera, los estados sin la pena de muerte tienen similar o menor criminalidad que Texas (Centro de Información de la Pena de Muerte). La noción de que la pena de muerte disuade el crimen es falsa. También alimenta la falsa creencia que la violencia es el único remedio para la violencia.

    Como Iglesia, acompañamos a nuestros hermanos y hermanas, hijos, padres y seres queridos cuando los vemos sufrir a causa de las acciones atroces y violentas de otros. Sólo Dios puede consolarlos, pero nosotros les ofrecemos el consuelo que nos es posible ofrecerles a través de nuestra presencia y oración. La sanación que viene del perdón ha sido una fuerza poderosa en la vida de muchas familias que han experimentado la violencia. A través de nuestros variados ministerios, ofrecemos consejería, apoyo personal y la gracia de los sacramentos para ayudarlos en el proceso de sanación. Nuestro ministerio de sanación y perdón está basado en el mandamiento de Jesús, "sean misericordiosos, como su padre es misericordioso" (Lucas 6,36).

    Con nuestro llamado a abolir la pena de muerte no hacemos un llamado a objetar la justicia. Por el contrario, es un llamado a toda la comunidad a reconocer que la pena de muerte no cumple con la justicia, ni se consola lo inconsolable. En lugar de buscar venganza, el perdón ofrece a la familia de la víctima y el acusado la verdadera sanación que viene a través de la justicia restaurativa.

    La pena de muerte vicia la capacidad nuestros corazones de misericordia y amor. Un debido proceso a los acusados, el encarcelamiento de los culpables y la protección de la comunidad sirve tanto a la justicia como a la misericordia. Como una Iglesia, nos esforzamos por caminar con quienes tienen tiempo para arrepentirse. Como dice la Escritura, Dios "no desea la muerte del malvado, sino que se convierta de su mala conducta y viva" (Ezequiel 33, 11). Nuestro ministerio de prisión están fundado en la misión que nos ha dada el Señor de ofrecer un llamado al arrepentimiento a aquellos que han perdido la esperanza, o que el mundo ha dado por perdidos.

    Que Dios nos de la gracia de dar testimonio de la dignidad de la vida humana. Que el Señor consuele a los que sufren, proteja a nuestra comunidad y conceda la conversión a los responsables de provocar muerte y violencia a los demás. En este Año de la Misericordia, seamos corresponsables de la misericordia para todos.

    Conferencia de Obispos Católicos de Texas
    10 de octubre de 2016


    Crédito Fotografico: Florida Department of Corrections/Doug Smith (via Wikimedia Commons)